La NASA descubre moléculas orgánicas antiguas en Marte

El pasado día 7 de junio la NASA informó del nuevo descubrimiento que había llevado a cabo la misión espacial Curiosity. Buscando indicios de la antigua existencia de vida en el planeta Marte, se ha encontrado preservado en rocas sedimentarias moléculas sedimentarias de en torno a tres mil millones de años de antigüedad. Además de estas moléculas orgánicas se han encontrado variaciones estacionales de metano en la antigua atmósfera del planeta.

Estos nuevos descubrimientos están publicados en dos artículos en la edición del 8 de junio de la revista Science. Aunque estas moléculas orgánicas no tienen necesariamente que ser producidas por procesos biológicos, son buenas señales para una posible vida en el planeta.

El programa Curiosity ha obtenido también evidencias claras de que el clima de la superficie de Marte permitía la existencia de agua líquida. En el cráter Gale existía un lago de agua que parecía tener todas las condiciones para la existencia de vida.

Para encontrar material orgánico se han estudiado rocas sedimentarias de cuatro zonas del cráter Gale. Las rocas, producidas por la acumulación de sedimentos en el fondo del lago, se han analizado mediante aplicación de calor (por encima de los 500 grados centígrados) para separar las moléculas que contenían. Estas moléculas se han encontrado en fragmentos de moléculas de mayor tamaño que han aguantado mejor la vaporización y  radiación espacial. Algunas de ellas contenían azufre, que se piensa que podría haber ayudado a su preservación.

Entre las moléculas identificadas se encuentran el benceno, cadenas pequeñas de carbono, propano, butano y tolueno. Estos resultados han aumentado la concentración estimada de carbono orgánico en Marte en torno a 10 partes por millón. Estos resultados se acercan a los obtenidos en los meteoritos marcianos.

Según el autor principal del primer artículo publicado, Jen Eigenbrode, encontrar en los cinco primeros centímetros de roca moléculas orgánicas depositadas cuando Marte fue habitable es un buen presagio para continuar con la investigación de estas moléculas orgánicas en misiones futuras.

En el segundo artículo se describe las variaciones de metano encontradas en la atmósfera de Marte en alrededor de tres años marcianos (seis terrestres). Estos nuevos resultados muestran picos en los meses de verano de metano y caídas en los de invierno en el interior del Cráter Gale.

Todos estos nuevos descubrimientos han dado fuerza y esperanzas a lo que puedan encontrar las nuevas misiones de la NASA (NASA’s Mars 2020 rover) y de la ESA’s, la Agencia Espacial Europea, (ExoMars rover) sobre nuevas moléculas en la superficie y subsuelo del planeta.

NASA. Editor: Sean Potter. https://www.nasa.gov/press-release/nasa-finds-ancient-organic-material-mysterious-methane-on-mars (11/06/2018)

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